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Kelly Catlin : Une famille cherche des réponses sur les liens entre commotion et suicide


Kelly Catlin, photographiée par son père Mark
Catlin a été triple champion du monde de cyclisme sur piste et médaillé d’argent olympique à Rio 2016

En janvier 2019, par une journée ensoleillée dans les montagnes côtières entourant San Francisco, un cycliste médaillé olympique dévalait un ruban sinueux de tarmac, descendant à une vitesse fulgurante réservée aux voitures et aux motos.

Sur une surface qui avait séché rapidement après les premières pluies pendant des semaines, Kelly Catlin a soudainement perdu le contrôle.

Son vélo a volé sous elle et a dévalé la colline, s’arrêtant dans un nuage de poussière. Elle a été transportée en avant et a dérapé sur la route, culbutant plusieurs fois.

Catlin connaissait l’exercice du cycliste endurci : sauter, inspecter le vélo, examiner l’éruption cutanée brûlante et le Lycra déchiré, se relever et terminer le trajet.

Elle avait l’air bien. Elle rentra chez elle. Plus tard, elle a parlé avec sa mère au téléphone.

« Elle m’en parlait et riait un peu », a déclaré la mère de Catlin, Carolyn Emory, à BBC World Service.

« Je lui ai demandé : ‘As-tu vérifié ton casque ?’ « Non, ça va », a-t-elle dit. Mais ensuite elle a vérifié et il y avait des bosses à l’avant et à l’arrière. « 

Catlin ne s’en est pas rendu compte à l’époque, mais elle avait subi une commotion cérébrale. Peu de temps après, elle a commencé à ressentir des symptômes douloureux et déroutants. Son humeur et son comportement ont changé, elle est devenue anxieuse et déprimée. Sa famille était inquiète – elle ne semblait plus elle-même.

Deux mois plus tard, Catlin s’était suicidée. Elle avait 23 ans.

La recherche de réponses a été un voyage long, douloureux et complexe pour sa famille.

Mais ils pensent que cela contribuera à sensibiliser à un problème que le sport – et en particulier le cyclisme – a trop longtemps ignoré.

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L’un des triplés, Catlin était un athlète doué en grandissant. Elle semblait destinée à réussir dans presque tous les sports qu’elle aimait. Elle était une joueuse de football particulièrement talentueuse, mais lorsque des blessures l’ont amenée à faire du vélo pour rester en forme sur la touche, il n’y avait pas de retour en arrière.

« C’était comme si elle était née avec cette motivation ou cette obsession. Pas nécessairement pour être une athlète olympique, mais pour exceller ou être bonne dans quelque chose », explique son père Mark.

« Tout ce sur quoi elle se concentrait, elle se concentrait vraiment. L’art, le chinois… Avec les devoirs scolaires, elle le ferait et irait au-delà. Le cyclisme était la chose dans laquelle il était canalisé. »

Au moment de son accident, Catlin était étudiante de troisième cycle en informatique à l’Université de Stanford en Californie, triple championne du monde de cyclisme sur piste en poursuite par équipes et médaillée d’argent aux Jeux olympiques avec les États-Unis.

Elle était sortie ce jour-là dans le cadre de son entraînement avec l’équipe professionnelle Rally Cycling, l’une des meilleures d’Amérique. Elle n’avait aucune idée de la gravité de ses blessures qui l’affecteraient.

Des semaines plus tard, elle souffrait toujours de douleur et d’inconfort constants. Les diagnostics des médecins ne pouvaient pas déterminer exactement ce qui n’allait pas.

« Elle est allée en Allemagne pour participer à la Coupe du monde, mais elle n’a pas pu le faire parce qu’elle avait de graves maux de tête », explique Carolyn. « Elle est restée une semaine de plus après le départ de l’équipe parce qu’elle ne pouvait pas supporter les lumières de l’aéroport et le bruit. »

Mark ajoute : « Elle est allée au Centre d’entraînement olympique (OTC) et a eu tout un tas d’analyses qui ne se sont pas révélées très nombreuses.

« Puis les choses se sont dégradées. Ils l’ont mise sous thérapie pour les étourdissements, la sensibilité à la lumière et les maux de tête. Elle a fait des exercices oculaires. Ils l’ont entraînée avec toutes sortes de moniteurs et d’oxygène et de pression artérielle – tout ça. Quelque chose n’allait vraiment pas. »

Kelly Catlin, photographiée avec d'autres cyclistes de l'équipe américaine en train de se détendre avant la compétition
Catlin, troisième à partir de la gauche, assis avec d’autres cyclistes de l’équipe américaine à Rio 2016

Catlin a tenté de se suicider fin janvier 2019, mais n’a pas réussi.

« Une partie de son cerveau savait que c’était trop après la première tentative », explique Carolyn. « Elle nous a donné sa parole qu’elle ne réessayerait pas.

« Mais elle a parlé à sa sœur au téléphone quelques jours avant de se suicider et a dit qu’elle y pensait encore. Elle a dit : ‘Si les choses ne changent pas dans un mois…’

« C’était presque un au revoir. »

Mark ajoute : « Elle nous a donné sa parole, mais en fait je pense qu’elle a juste dit ça pour sortir de l’hôpital. Le personnel s’est rendu compte que ce n’était pas la bonne chose à faire pour la laisser partir, mais elle allait prendre un avocat – elle était déterminée à sortir. »

Peu de temps après l’appel téléphonique de Catlin avec sa sœur et à la suite d’un contrôle du bien-être du campus initié par Carolyn après une série d’appels téléphoniques sans réponse, Catlin a été retrouvée morte dans son appartement à Stanford en mars 2019.

Son père, Mark, pense que sa fille serait toujours en vie si ses symptômes, notamment la dépression et l’anxiété, avaient été reconnus comme des preuves du syndrome post-commotionnel (SCP). Catlin avait subi plusieurs commotions cérébrales – l’accident n’était pas son premier – mais le lien n’a pas été fait.

Si cela avait été le cas, pense Mark, Catlin aurait suivi les conseils pour prendre un repos complet de plusieurs semaines, après quoi, dans de nombreux cas, les symptômes du SPC s’atténuent et les patients se rétablissent. Cependant, continuant à combiner son cyclisme et ses études, Catlin avait été aussi occupée que jamais ; déterminée à atteindre, agitée et intense dans sa quête de l’excellence, comme elle l’a toujours été.

La famille de Catlin pense que les symptômes qu’elle ressentait, combinés à ce côté complexe de sa personnalité, se sont avérés trop pour elle; une femme dont la recherche de la perfection était axée sur l’épanouissement du potentiel.

Selon le Washington Post,lien externe ses journaux ont révélé plus tard qu’elle vivait selon un ensemble de directives qui incluaient « Je ne pleure pas ».

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Nous considérons souvent le sport d’élite comme le summum de la performance humaine. Avec cela vient une perception qu’un athlète ne peut pas être trop dévoué dans sa poursuite de la gloire, que la pratique rend parfait. Nous pensons de la même manière à leur résilience ou leur stoïcisme. Une philosophie « nous y retournons » que possèdent de nombreux champions.

Catlin y a elle-même fait référence dans un article de blog pour le site Web VeloNews, publié fin février 2019, peu de temps avant sa mort.

Elle a écrit : « En tant qu’athlètes, nous sommes tous programmés socialement pour être stoïques avec notre douleur, pour supporter nos fardeaux et ne pas nous plaindre, même lorsqu’un tel stoïcisme atteint le point de la stupidité et que ces fardeaux commencent à nous endommager. Ce sont des habitudes difficiles à briser .

« La vérité est que la plupart du temps, je ne fais pas tout fonctionner. C’est comme jongler avec des couteaux, mais j’en laisse vraiment tomber beaucoup. C’est juste que la plupart d’entre eux touchent le sol et pas moi. »

Les lésions cérébrales restent mal comprises dans le monde du sport. Ce n’est que ces dernières années que la prise de conscience a commencé à se développer autour de l’encéphalopathie traumatique chronique (CTE) dégénérative et de ses liens avec les coups répétés à la tête et/ou les commotions cérébrales.

L’association caritative britannique Headway a joué un rôle majeur dans le développement d’interventions visant à atténuer les risques auxquels sont confrontés les athlètes, tout en faisant également campagne pour une meilleure compréhension du syndrome post-commotionnel.

Parce que bien que la CTE ait tendance à se développer plus tard dans la vie, avec des symptômes similaires à ceux de la maladie d’Alzheimer et ne pouvant actuellement être complètement diagnostiquée que post-mortem, la SCP est ressentie dans les semaines ou les mois qui suivent une commotion cérébrale.

Une phrase clé du travail de campagne de Headway est la suivante : « En cas de doute, abstenez-vous ». La réalité du monde du cyclisme est souvent loin de ce message.

En cyclisme sur route, un coureur doit remonter rapidement sur son vélo à la suite d’une chute pour éviter de perdre le contact avec le peloton et de manquer une limite de temps, provoquant l’élimination.

La saison de cyclisme sur route masculine de l’année dernière a vu des cas de commotion cérébrale très médiatisés – un lors de chacune des trois courses du Grand Tour. Le plus inquiétant est survenu lors du Tour de France 2020, au cours duquel le Français Romain Bardet s’est écrasé lors de la 13e étape.

Il contestait la tête de la course, mais après avoir chuté, il était clairement désorienté lorsqu’il a été remis sur ses pieds, ses jambes ont cédé et il s’est effondré. En moins d’une minute, il était de retour sur son vélo. Il a terminé l’étape de 192 km avant qu’il ne soit révélé qu’il avait non seulement eu une commotion cérébrale, mais qu’il avait également subi une hémorragie cérébrale.

Plusieurs homologues de Catlin USA Cycling ont souligné leurs inquiétudes concernant les commotions subies au cours de leur carrière sur piste, notamment la championne du monde du contre-la-montre 2020 Chloe Dygert et la championne américaine du contre-la-montre Carmen Small, qui a déclaré que sa carrière s’était finalement terminée.

« Tous les athlètes veulent continuer à pousser alors qu’ils devraient probablement s’arrêter », a déclaré Small. « J’ai toujours des maux de tête. Je n’ai jamais été diagnostiqué, mais je me souviens avoir été absent pendant quatre jours dans une pièce sombre et avoir eu des vertiges pendant six semaines. »

Depuis la mort de Catlin, USA Cycling a lancé un programme de bien-être et « de multiples initiatives stratégiques visant à changer le discours sur la santé mentale ».

Kelly Catlin
La famille de Catlin a fait don de son cerveau à la Concussion Legacy Foundation Brain Bank de l’Université de Boston

Il y a d’autres signes précurseurs de progrès.

Vendredi, le gouvernement britannique a publié de nouveaux plans pour développer des protocoleslien externe autour des commotions cérébrales dans le sport, à la suite d’un rapport de juillet du ministère de la Culture, des Médias et des Sports.

L’instance dirigeante du cyclisme que l’UCI a introduite de nouvelles mesures pour mieux assurer la sécurité des athlètes suite à des traumatismes crâniens. Les membres de l’équipe seront formés pour reconnaître les signes de commotion cérébrale, enregistrer chaque incident de manière centralisée et suivre une limite de temps définie pour la récupération et le retour à la compétition.

Et lors du Paris-Nice de cette année, le champion britannique du Giro d’Italia 2020 Tao Geoghegan Hart était retiré de la course après que son équipe Ineos Grenadiers ait opté pour la prudence – un geste qui a été largement salué.

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Après la mort de Catlin, ses parents ont fait don de son cerveau à la Concussion Legacy Foundation Brain Bank de l’Université de Boston pour aider à poursuivre les recherches sur les effets de la commotion cérébrale.

Dans une déclaration publiée en même temps, son père Mark a identifié quatre causes possibles : la personnalité, le stress, le surentraînement et la commotion cérébrale.

Mark dit: « Kelly était une personne tellement complexe et très privée – une personne qui gardait beaucoup de sentiments à l’intérieur et gardait un vernis de: » Je suis une femme de fer.  »

« Elle ne révélerait sa situation émotionnelle ou psychique, probablement à personne. Elle n’arrêtait pas de se pousser alors qu’elle n’aurait pas dû l’être. Tout cela a eu un effet cumulatif sur elle, une femme très forte abattue par cette combinaison.

« C’est comme si une partie de nous était arrachée. Je me réveille chaque matin avec un sentiment d’incrédulité qu’elle soit partie. Chaque nuit, je me réveille et je joue encore et encore dans ma tête : » Si seulement j’avais fait ça… « 

Carolyn ajoute: « Nous ne voulons pas que d’autres athlètes subissent cela. À moins de récupérer Kelly, nous voulons simplement obtenir le bon programme pour aider les gens avant qu’il ne soit trop tard.

« Je souhaite juste qu’elle soit toujours là. »

Mark Catlin et Carolyn Emory ont été interviewés pour BBC World Service par Delyth Lloyd.

Si vous avez été affecté par les problèmes soulevés dans cet article, de l’aide et du support sont disponibles via Ligne d’action de la BBC.

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