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Nécrologie de Sir Frank Williams : une icône de la Formule 1 et l’un des plus grands propriétaires d’équipe


Les équipes de Sir Frank Williams ont remporté sept titres de pilotes de Formule 1

Sir Frank Williams, décédé à l’âge de 79 ans, était l’un des plus grands propriétaires d’équipes de Formule 1 de l’histoire et un homme qui est devenu une icône grâce à sa détermination à concourir au plus haut niveau malgré un grave handicap.

Sir Frank, qui a dirigé une équipe pour la première fois en F1 en 1969 et a créé Williams Grand Prix Engineering en 1977 avant de se lancer dans plus de deux décennies de succès, était tétraplégique après s’être cassé le cou dans un accident de voiture en mars 1986.

Une fois qu’il a traversé des mois de récupération et de rééducation, il s’est replongé dans la F1, un sport qu’il aimait avec une passion égalée par très peu, et a poursuivi ses plus grandes réalisations.

Son équipe a remporté sept titres de pilotes et neuf titres de constructeurs, mais ces dernières années, elle est tombée au fond de la grille, et après avoir accumulé 13 millions de livres sterling de pertes en 2019, elle a été vendue à un groupe d’investissement en août 2020 et la famille s’est retirée. .

Williams n’aimait pas tellement la F1 qu’elle en était consumée. Bien que sa santé l’empêchât de s’impliquer activement dans l’équipe depuis quelques années, il vivait littéralement dans l’usine. L’équipe qu’il a mise en place était sa vie – comme elle l’avait toujours été.

Williams
La première entreprise de Williams en tant que propriétaire d’équipe remonte à 1969

Une mesure de son dévouement au sport était qu’il était prêt à faire passer son propre confort avant le succès de son équipe. Lorsqu’il a dû choisir il y a quelques années entre construire une soufflerie qui permettrait d’accélérer les voitures et garder l’avion privé qui lui permettait d’assister aux courses les plus éloignées, il a choisi la soufflerie.

Pour ceux qui avaient étudié sa carrière de près, ce genre de décision n’était pas une surprise, car Williams a dû endurer un certain nombre d’années difficiles et douloureuses de lutte financière avant de finalement s’établir dans le sport.

Depuis sa première aventure en tant que propriétaire d’équipe en 1969, Williams a traversé plusieurs formes, toutes terriblement peu compétitives et terriblement précaires financièrement.

À un moment donné, si l’argent était devenu si serré, il exploitait son entreprise à partir d’une cabine téléphonique, après avoir perdu les locaux qu’il utilisait.

La percée a eu lieu en 1977, lorsqu’il s’est associé au brillant ingénieur Patrick Head et est devenu un pionnier dans la recherche d’argent au Moyen-Orient.

Aidé par des ressources accrues autorisées par l’argent saoudien, la première voiture de Head pour l’équipe, la FW06, les a établis comme des prétendants sérieux pour la première fois en 1978. Et à partir du milieu de 1979, avec la nouvelle FW07 – l’une des grandes voitures F1 de l’histoire – Williams est devenu le meneur absolu du sport.

Une mauvaise fiabilité et un système de notation excentrique leur ont coûté le championnat du monde en 1979, mais ils ne se sont pas trompés en 1980, avec l’Australien Alan Jones qui a remporté le titre.

Jones et son coéquipier argentin Carlos Reutemann ont tous deux raté de peu un doublé Williams en 1981 avant de quitter le sport. Mais le Finlandais Keke Rosberg a remporté un autre titre en 1982, bien que basé sur la régularité après que l’équipe Ferrari a perdu ses deux pilotes de tête, un tué et un grièvement blessé, dans des accidents remarquablement similaires, et les Renault les plus rapides ont été déçues par la fiabilité.

Alors que la première ère du turbo de la F1 s’installait, un nouveau partenariat avec Honda a commencé lentement en 1984, avec une seule victoire, mais s’est accéléré jusqu’en 1985 jusqu’à ce qu’en 1986 Williams émerge à nouveau avec une voiture dominante, la FW11.

Mais avant même le début de la saison, l’avenir même de Williams a été mis en doute par la blessure de son fondateur.

En conduisant son chauffeur Nelson Piquet à l’aéroport dans des voitures de location après un test de pré-saison dans le sud de la France, Williams a renversé sa voiture et l’impact lui a cassé le cou. Le team manager de Williams, Peter Windsor, aujourd’hui journaliste, était dans la voiture avec lui et n’a pas été blessé.

« La voiture a heurté plusieurs fois et j’ai honte de dire que c’était le sixième ou le septième accident de capotage que j’avais eu dans ma vie », a déclaré Williams.

« Je me souviens de la douleur aiguë dans mon cou. J’ai pensé: ‘Wow, se retourner n’est pas censé faire si mal.’ La voiture a fini à l’envers et j’ai essayé d’atteindre la ceinture de sécurité pour me sortir et je n’ai pas pu le faire.

« Je savais que j’allais avoir le gros mais je ne pouvais pas me ralentir. »

Lorsque Williams s’est blessé, il avait 43 ans. Les médecins ont fait remarquer à ses proches que, sur la base des exemples d’autres personnes ayant des problèmes similaires, il aurait de la chance de vivre encore 10 ans. Cela en dit long sur sa détermination et sa détermination qu’il a réussi plus de trois fois cela.

Williams avait été un homme très actif et un coureur passionné, mais il était déterminé à continuer malgré les difficultés causées par l’accident.

Famille Williams
L’épouse de Sir Frank Ginny (deuxième à droite) est décédée en 2013 d’un cancer. La fille Claire (à gauche) s’est retirée de l’équipe en 2020

« L’idée de prendre sa retraite ou de vendre l’équipe ne m’a jamais traversé l’esprit », a-t-il déclaré, « et je suppose également que j’ai reconnu inconsciemment que ce serait un excellent antidote quotidien aux difficultés dans lesquelles je me trouverais. C’est un travail fantastique, une entreprise très excitante , très compétitif, toujours de quoi s’inquiéter. Ce qui peut être assez sain, en fait. « 

Il s’en est suivi des mois de récupération, au cours desquels Head a maintenu l’équipe en activité, et Williams, éduqué à l’école publique, n’a jamais trahi aucun sentiment d’apitoiement, de dépression ou aucune des autres émotions que l’on pourrait attendre de quelqu’un dans sa situation.

Sa défunte épouse Ginny, décédé d’un cancer en 2013,lien externe a écrit un livre sur leur mariage.

Elle y décrit comment, dans les mois qui ont suivi l’accident, il en a très peu parlé et a simplement dit qu’ils avaient eu plusieurs bonnes années d’une même vie ensemble et qu’ils devaient maintenant s’habituer à une autre. Cette remarque lui a donné un titre superbement approprié pour le livre, A Different Kind of Life.

Head a déclaré: « Je suis sûr que Frank a eu des moments terribles en pensant au changement dans sa vie, mais il n’a jamais été du genre à rester assis et à s’apitoyer sur son sort.

« Frank a toujours été très pragmatique à propos de « quel est le problème et comment puis-je le résoudre ? » et appliqué cela à lui-même et à sa blessure.

« Son enthousiasme et son attitude positive surmontent toujours toutes les difficultés qu’il rencontre. »

Les premiers mois après son accident, Williams s’est concentré sur l’obtention d’un état qui lui permettrait de reprendre les courses.

Head a décrit comment Williams menait sa vie avec une « précision militaire », ajoutant: « Une fois qu’il a découvert ce qui lui causerait des problèmes, il a adapté son style de vie pour se donner les meilleures opportunités. Il est très discipliné à ce sujet. de chose – c’est remarquable ce qu’il a fait depuis lors.

« Frank a toujours été assez discret dans ses propres émotions et dans le contrôle de ses interactions avec les autres. Une fois que nous nous sommes habitués au fait qu’il n’était plus la même personne qu’avant, qu’il était en fauteuil roulant, les choses en quelque sorte continué comme d’habitude. »

L’attitude de Williams vis-à-vis de son handicap était simple – c’était de sa faute s’il avait fini ainsi, alors il ferait mieux de continuer.

Il disait de sa manière sèche : « J’ai eu une vie merveilleuse – je ne rêverais pas de changer quoi que ce soit, à vrai dire. »

En 1986, Williams perd le titre face à Alain Prost de McLaren, malgré la supériorité de sa voiture, car les pilotes Piquet et Nigel Mansell se partagent les points.

Mais en 1987, avec Williams de retour au travail à temps plein, ils ont dominé, la régularité de Piquet l’emportant sur la plus grande vitesse et la fiabilité moindre de Mansell.

Ayrton Senna
Ayrton Senna a conduit pour Toleman, Lotus et McLaren avant de rejoindre Williams en 1994

À la fin de cette année, Williams a perdu ses moteurs Honda, la force dominante en F1, et beaucoup craignaient pour l’avenir d’une équipe sans moteur d’usine et avec un homme en fauteuil roulant à la barre.

En fait, Williams était sur le point d’entamer sa période de plus grand succès.

Williams a remplacé Honda par Renault, forgeant un partenariat qui a établi de nouvelles normes pour la F1, dominant les saisons 1992 et 1993 avec des voitures hérissées de technologies telles que la suspension active, permettant d’abord à Mansell, puis à Alain Prost, d’écraser l’opposition.

Ce succès illustre un autre aspect des réalisations de Williams. Les titres qu’ils ont remportés avec des pilotes célèbres tels que Jones, Rosberg, Piquet, Mansell, Prost et Damon Hill sont le fruit de l’investissement de l’équipe dans une ingénierie de classe mondiale.

Williams a fourni la plate-forme à certains des ingénieurs les plus brillants du sport pour se faire un nom.

Parmi eux, Adrian Newey, qui était le designer en chef de Williams de 1991 à 1996, a rejoint McLaren jusqu’en 2005, puis a organisé l’ascension de Red Bull à quatre titres mondiaux consécutifs de 2010 à 2014.

Et Ross Brawn, qui a commencé sa carrière en F1 chez Williams et a remporté deux titres mondiaux avec Benetton avant de passer chez Ferrari et de diriger leur département technique dans leur période dominante avec Michael Schumacher, et est maintenant directeur général de F1.

L’un des plus grands regrets de Williams, cependant, était que son temps de travail avec Ayrton Senna ait été si court.

Williams a été la première équipe à essayer le grand Brésilien en F1, à l’été 1983, mais a décidé de ne pas le signer. Ils ont finalement uni leurs forces 10 ans plus tard, seulement pour que Senna soit tué dans un accident au Grand Prix de Saint-Marin 1994 à seulement trois courses de sa carrière Williams.

« Je sentais qu’on nous avait confié une grande responsabilité en lui fournissant une voiture, et nous l’avons laissé tomber », a déclaré Williams.

La mort de Senna a conduit à une longue procédure judiciaire en Italie au cours de laquelle Williams, Head et Newey ont tous fait face à des accusations d’homicide involontaire, mais ont finalement été acquittés.

Le partenariat Renault a pris fin en 1997, après des titres consécutifs pour Hill et Jacques Villeneuve, et il y a eu une autre brève interruption avec les moteurs des clients avant qu’un nouveau partenariat avec BMW ne commence en 2000.

Il y avait de grands espoirs pour une alliance de telles puissances, mais la relation a échoué et en 2005, BMW, déçu par les performances de Williams, s’est retiré et a créé sa propre équipe.

Ce fut le glas de Williams en tant qu’équipe de tête. Il y a eu un écart de huit ans entre la victoire de Juan Pablo Montoya dans une Williams-BMW au Grand Prix du Brésil 2004 et la victoire choc de Pastor Maldonado en Espagne en 2012, qui était la dernière fois qu’une Williams a pris le drapeau à damier.

Depuis lors, il y a eu une brève reprise de forme en 2014 et 2015, lorsque la puissance des moteurs Mercedes au début de l’ère des moteurs hybrides de la F1 a donné une longueur d’avance à Williams, mais ensuite un lent déclin, et l’équipe a terminé dernière du championnat. depuis trois ans.

Les nouveaux propriétaires, Dorilton Capital, dirigés par le banquier offshore Peter de Putron, ont racheté la valeur du nom de famille et ont l’intention de la conserver.

Il souligne la valeur et l’importance des réalisations d’un homme qui a marqué son caractère dans une équipe qui semble incarner l’esprit de course requis pour réussir dans la plus haute forme du sport automobile.

Williams laisse dans le deuil ses trois enfants, Jonathan, Jamie et Claire.

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