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La tragédie de l’ultramarathon en Chine et les survivants menacés pour s’être exprimés


Le berger Zhu Keming s'adresse aux médias dans une grotte, où il a sauvé la vie de coureurs lors d'un ultramarathon en montagne le samedi 24 mai 2021 à Baiyin, dans la province du Gansu.
Zhu Keming dans l’habitation troglodytique où il a abrité les athlètes touchés

Lorsque Zhang Xiaotao s’est réveillé, il était dans une grotte et quelqu’un avait allumé un feu pour le garder au chaud. Il n’avait aucune idée de comment il était arrivé là.

Le corps gelé et inconscient de Zhang avait été retrouvé par un berger de passage qui l’avait enveloppé dans une couverture et l’avait porté sur ses épaules pour le mettre en sécurité. Il faisait partie des chanceux.

En mai de cette année, 21 concurrents sont morts lors d’une épreuve d’ultra-course dans le nord de la Chine frappée par des conditions météorologiques extrêmes : grêle, fortes pluies et coups de vent intenses ont fait chuter les températures, et personne ne semblait préparé pour cela.

Seul un petit nombre se sentait à l’aise de parler de ce qui s’était passé – et certains ont été menacés pour cela.

Courte ligne grise de présentation

Le soleil était au rendez-vous le jour de la course à Baiyin, une ancienne zone minière de la province chinoise du Gansu. Quelque 172 athlètes étaient prêts à parcourir 62 miles (100 km) à travers le parc national de Yellow River Stone Forest.

Les organisateurs s’attendaient à de bonnes conditions – ils avaient eu un temps doux les trois années précédentes. Ils s’étaient même arrangés pour que certains des équipements pour temps froid des concurrents soient avancés le long du parcours afin qu’ils puissent les récupérer plus tard dans la journée.

Mais peu de temps après que Zhang soit arrivé sur la ligne de départ, un vent froid a commencé à souffler. Certains coureurs se sont rassemblés dans une boutique de cadeaux voisine pour se mettre à l’abri, beaucoup d’entre eux grelottant dans leurs hauts à manches courtes et leurs shorts.

Zhang a bien commencé la course. Il a été parmi les plus rapides à atteindre le premier point de contrôle, faisant un travail léger sur les sentiers de montagne accidentés. Les choses ont commencé à mal tourner juste avant le deuxième point de contrôle, à environ 20 km du parcours.

« J’étais à mi-hauteur de la montagne lorsque la grêle a commencé à tomber », a-t-il écrit plus tard dans un article sur les réseaux sociaux chinois. « Mon visage a été matraqué par la glace et ma vision était floue, ce qui rendait difficile de voir clairement le chemin. »

Pourtant, Zhang continua. Il a dépassé Huang Guanjun, vainqueur du marathon pour malentendants masculin aux Jeux paralympiques nationaux de Chine 2019, qui était en grande difficulté. Il croise un autre coureur, Wu Panrong, avec qui il suit le rythme depuis le départ.

Wu tremblait et sa voix tremblait pendant qu’il parlait. Zhang a mis son bras autour de lui et le couple a continué ensemble, mais rapidement le vent est devenu si fort et le sol si glissant, qu’ils ont été forcés de se séparer.

Alors que Zhang continuait de monter, il était dominé par le vent, avec des rafales atteignant jusqu’à 55 mph. Il s’était levé de force à plusieurs reprises, mais maintenant, à cause du froid glacial, il commençait à perdre le contrôle de ses membres. La température était de -5C. Cette fois, quand il est tombé, il n’a pas pu se relever.

Réfléchissant vite, Zhang s’est recouvert d’une couverture isolante. Il a sorti son traceur GPS, a appuyé sur le bouton SOS et s’est évanoui.

Un ultra-coureur soigné à l'hôpital après avoir été secouru
Un rapport a révélé plus tard que les organisateurs n’avaient pas pris de mesures malgré les avertissements météorologiques

Plus près du fond du terrain, un autre coureur, qui s’appelle Liuluo Nanfang, a été touché par la pluie glacée. C’était comme des balles contre son visage.

Au fur et à mesure qu’il avançait, il vit quelqu’un marcher vers lui, descendant du sommet de la montagne. Le coureur a dit qu’il faisait trop froid, qu’il ne pouvait pas le supporter et qu’il se retirait.

Mais Nanfang, comme Zhang, a décidé de continuer. Plus il montait, plus le vent était fort et plus il avait froid. Il a vu quelques autres concurrents descendre sur son chemin vers la montagne. Tout son corps était trempé, y compris ses chaussures et ses chaussettes.

Lorsqu’il s’est finalement rendu compte qu’il devait s’arrêter, il a trouvé un endroit relativement abrité et a essayé de se réchauffer. Il sortit sa couverture isolante et l’enroula autour de son corps. Il a été instantanément emporté par le vent car il avait perdu presque toute sensation et contrôle dans ses doigts. Il en mit un dans sa bouche, le tenant longtemps, mais cela n’aidait pas.

Alors que Nanfang commençait à redescendre la montagne, sa vision était floue et il tremblait. Il se sentait très confus mais savait qu’il devait persister.

À mi-chemin, il a rencontré un membre de l’équipe de secours qui avait été dépêché après que le temps a changé. Il a été dirigé vers une cabane en bois. A l’intérieur, il y avait au moins 10 autres personnes qui avaient décidé de se retirer avant lui. Environ une heure plus tard, ce nombre avait atteint une cinquantaine. Certains ont dit avoir vu des concurrents s’effondrer sur le bord de la route, écumant à la bouche.

« Quand ils ont dit cela, leurs yeux étaient rouges », a écrit plus tard Nanfang sur les réseaux sociaux.

Photo surplombant la forêt de pierre du fleuve Jaune du Gansu
La forêt de pierre du fleuve Jaune est un site touristique et un parc national du Gansu, en Chine

Zhang, quant à lui, avait été secouru par le berger, qui avait enlevé ses vêtements mouillés et l’avait enveloppé dans une couette. A l’intérieur de la grotte, il n’était pas seul.

Quand il revint à lui, environ une heure plus tard, il y avait aussi d’autres coureurs qui s’y réfugiaient, dont certains avaient également été sauvés par le berger. Le groupe attendait qu’il se réveille pour pouvoir descendre la montagne ensemble.

En bas, des médecins et des policiers armés attendaient. Plus de 1 200 sauveteurs ont été déployés toute la nuit, assistés de drones à imagerie thermique et de détecteurs radar, selon les médias d’Etat.

Le lendemain matin, les autorités ont confirmé la mort de 21 personnes, dont Huang, que Zhang a dépassé, et Wu, le coureur avec lequel il avait suivi le rythme au début de la course.

Un rapport a révélé plus tard que les organisateurs n’avaient pas pris de mesures malgré les avertissements de mauvais tempslien externe à l’approche de l’événement.

Alors que la nouvelle des décès a éclaté sur les réseaux sociaux, de nombreuses personnes se sont demandé comment la tragédie avait pu se produire. Certains concurrents, tels que Zhang et Nanfang, ont choisi d’écrire sur leurs expériences en ligne pour aider les gens à comprendre à quoi cela ressemblait.

Mais le message de Zhang, écrit sous le nom de « Frère Tao court », a disparu peu de temps après sa publication.

Lorsque Caixin – un site d’information basé à Pékin – a republié son témoignage, un nouveau message est apparu sur le compte une semaine plus tard, suppliant les médias et les utilisateurs des réseaux sociaux de le laisser seul, lui et sa famille.

Il s’est avéré plus tard que Zhang avait suspendu son compte après que des personnes aient remis en question son histoire. Certains l’accusaient de frimer pour être le seul survivant en tête de peloton, d’autres lui avaient adressé des menaces de mort.

« Nous ne voulons pas être des célébrités d’Internet », a-t-il écrit en ligne, ajoutant que l’homme qui l’a sauvé avait également subi la pression des médias et « d’autres aspects ».

« Nos vies doivent être calmes », a-t-il écrit. « S’il vous plaît tout le monde, en particulier les amis des médias, ne me dérangez pas et ne me questionnez pas. »

Les rescapés n’étaient pas les seuls à se retrouver mis sous pression.

Les sauveteurs recherchent et s'occupent des survivants
Les sauveteurs recherchent et assistent les athlètes sinistrés sur la piste de course

Une femme, qui a perdu son père dans la course, a été la cible d’abus sur les réseaux sociaux sur Weibo après avoir demandé comment son père avait été « autorisé à mourir ». Elle a été accusée d’avoir répandu des rumeurs et d’avoir utilisé des « forces étrangères » pour répandre des histoires négatives sur la Chine.

Une autre femme, Huang Yinzhen, dont le frère est décédé, a été suivie par des responsables locaux qui, selon elle, essayaient d’empêcher les proches de se parler.

« Ils nous empêchent simplement de contacter d’autres membres de la famille ou des journalistes, alors ils continuent de nous surveiller », a-t-elle déclaré. a déclaré au New York Times.lien externe

En Chine, il est courant que les proches de personnes décédées dans des circonstances similaires – où les autorités sont blâmées – subissent des pressions pour qu’ils gardent le silence. Pour le gouvernement, l’attention des médias sociaux sur d’éventuelles défaillances n’est pas la bienvenue.

Un mois après la course, en juin, 27 fonctionnaires locaux ont été sanctionnés. Le secrétaire du Parti communiste du canton de Jingtai, Li Zuobi, a été retrouvé mort. Il est mort après être tombé de l’appartement dans lequel il vivait. La police a exclu un homicide.

Courte ligne grise de présentation

Le marathon Baiyin n’est qu’une des nombreuses courses dans un pays qui connaissait un boom de la course à pied. Son dénouement tragique a remis en cause l’avenir de ces événements.

Selon l’Association chinoise d’athlétisme (CAA), la Chine a organisé 40 fois plus de marathons en 2018 qu’en 2014. La CAA a déclaré qu’il y avait eu 1 900 « courses à pied » dans le pays en 2019.

Avant que Covid ne frappe, de nombreuses petites villes et régions ont tenté de capitaliser sur cela en organisant des événements afin d’attirer plus de tourisme dans la région et de stimuler l’économie locale.

Après ce qui s’est passé à Baiyin, la Commission centrale de contrôle de la discipline du Parti communiste chinois a accusé les organisateurs de certaines des courses du pays de « se concentrer sur les avantages économiques » alors qu’ils ne sont « pas disposés à investir davantage dans la sécurité ».

À quelques mois de l’organisation par Pékin des Jeux olympiques d’hiver de 2022, la Chine a suspendu les sports extrêmes tels que le trail, les ultramarathons et le vol en wingsuit pendant qu’elle révise les règles de sécurité. On ne sait pas encore quand ils redémarreront. Il a été rapporté que même un tournoi d’échecs n’a pas réussi à échapper aux nouvelles mesures.

Mais sans événements comme ceux-ci, les personnes souhaitant s’impliquer, peut-être même les futurs athlètes vedettes, se retrouvent frustrées. Dans certains cas, comme Magazine extérieurlien externe souligne, les athlètes pourraient prendre les choses en main, s’aventurer dans les montagnes sans aucune réglementation et se mettre en danger.

Mark Dreyer, qui dirige le Initié du sport chinoislien externe site Web, a écrit sur Twitter: « Si cet incident a supprimé la couche supérieure de la pyramide de la participation de masse – comme cela semble probable – on ne sait pas quel effet cela aurait aux niveaux inférieurs.

« Les effets à long terme de cet accident tragique – et évitable – pourraient également être importants. »

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