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« L’Irlande d’Andy Farrell touche le ciel après la victoire des All Blacks, mais la justification ultime doit attendre »


La victoire de l’Irlande a été remportée au milieu de scènes sans précédent au stade Aviva depuis l’époque pré-Covid

Si Andy Farrell avait été invité à créer un seul moment pour symboliser le revirement de son équipe irlandaise, il aurait peut-être trouvé la lecture défensive gagnante de James Lowe.

Abandonné avec des instructions pour travailler sur son jeu défensif, personne n’a personnifié les luttes du début de l’ère Farrell comme Lowe.

Et le voilà neuf mois plus tard, décollant de son aile sans hésiter pour faire claquer Rieko Ioane et empêcher les All Blacks d’exploiter un chevauchement qui les aurait vus prendre la tête à sept minutes de la fin.

Les moments qui ont directement suivi en ont dit un peu plus sur l’histoire.

Tout d’abord, Peter O’Mahony, dont le carton rouge imprudent à la 14e minute du match d’ouverture des Six Nations d’Irlande a effectivement mis fin à leurs espoirs de concourir pour le trophée en un temps record, a pris le dessus sur Ioane. Malgré l’attention de plusieurs clearers All Black, l’homme de Munster n’était pas pour bouger.

Ensuite, c’était Joey Carbery. Considéré comme le prochain grand espoir de l’Irlande à l’ouverture, il était absent des premiers matchs de Farrell à la barre car une série de blessures incessantes menaçait de faire dérailler sa carrière. Mais ici, il était avec une pénalité à mi-chemin pour éliminer le combat de la Nouvelle-Zélande et porter l’avance de son équipe à six.

Chaque instant a été rendu abondamment plus puissant par la foule fébrile dont le bruit de tonnerre a ramené l’esprit aux jeux résonnants et creux joués devant des sièges vides au cours des 18 derniers mois.

Le calendrier de Test Rugby a vu le sport passer à côté de la première vague d’euphorie qui a rencontré les fans de retour dans les stades. Sous les lumières de Dublin, cependant, l’importance de 51 000 supporters, tous presque aussi investis dans le jeu que les hommes sur le terrain, n’a été perdue pour personne.

Il n’y a pas que l’atmosphère qui a été transformée.

Hugo Keenan et James Lowe au coup de sifflet final de la victoire de l'Irlande sur la Nouvelle-Zélande
Hugo Keenan et James Lowe ont été présentés à l’équipe depuis qu’Andy Farrell a pris les commandes

Les perspectives étaient sombres après qu’une démonstration résolument molle à domicile contre la France ait entraîné une deuxième défaite consécutive des Six Nations. Regardant la perspective de faire face à une Écosse dynamique avant que leurs principaux bourreaux, l’Angleterre, n’arrivent à Dublin, on se demandait où il restait à l’Irlande d’aller à la recherche d’inspiration.

L’arrivée de Farrell a apporté la promesse d’une rupture nette avec l’ère ultra-structurée de Joe Schmidt qui, bien qu’elle soit extrêmement réussie et agréable en partie, avait suivi son cours au moment où l’Irlande est arrivée à la Coupe du monde 2019.

Promis une approche aventureuse, les fans irlandais ont eu des visions d’excitation de cape et d’épée dès le départ.

Ce qui a suivi était, avec le recul, un exemple de choses plus faciles à dire qu’à faire alors que les joueurs luttaient pour saisir la nouvelle liberté offerte.

Ca a du sens. Après avoir passé des années dans un système où chaque détail, chaque jeu et chaque situation de jeu étaient méticuleusement élaborés, la nouvelle directive de jouer ce qu’ils voyaient aurait semblé aussi étrangère à l’équipe qu’aux fans.

Mais depuis cette défaite contre la France, l’Irlande n’a pas été vaincue et quelque chose, bien que personne ne sache exactement quoi, a cliqué.

Un jeu mental transformé

Il existe des différences tangibles qui aident à expliquer une partie du redressement. Au cours des trois dernières sorties, les cinq premiers de l’Irlande se sont combinés pour une moyenne de 20 passes par match, contre neuf lors des trois premiers matches de Farrell.

Il y a un confort dans le système qui n’existait tout simplement pas au départ. Le changement a nécessité un changement de style, mais aussi de mentalité.

Contre les All Blacks, les Irlandais ont jeté la prudence au vent dans une première mi-temps où ils contrôlaient le territoire et la possession, seulement pour être contrecarrés par une défense de ligne d’essai d’un autre monde avant que l’essai de coup de poing de Codie Taylor ne voit les visiteurs prendre d’une manière ou d’une autre une avance dans les hangars.

De leur propre aveu, c’était un scénario qui aurait pu aspirer la vie de l’Irlande il n’y a pas si longtemps.

« Auparavant, nous aurions dit que nous n’avions pas tenté notre chance, et nous n’aurions pas baissé les bras mais baissé la tête », a déclaré Johnny Sexton.

« Cette équipe a beaucoup travaillé sur notre côté mental du jeu.

« Rebondir, revenir est un témoignage de la direction, du groupe de direction et des joueurs eux-mêmes. »

« Ce n’est pas un sprint direct vers la Coupe du monde d’ici »

Alors que les fans en délire se dispersaient dans la nuit de Dublin, l’Irlande était confrontée à ce que signifiait exactement cette victoire sur la Nouvelle-Zélande.

Dans le vestiaire, Sexton a révélé qu’ils avaient rapidement reconnu à quel point cette victoire devait être différente de la célèbre victoire de 2018.

Ce résultat s’est avéré aussi bon que pour l’Irlande sous Schmidt. Cela les a placés comme la meilleure équipe du monde à un an de la Coupe du monde – au moment où ils sont arrivés au Japon, ils n’étaient pas particulièrement proches d’être dans le top cinq malgré les bizarreries du système de classement les ayant toujours au premier rang. .

Cette fois, ils pourront peut-être profiter du fait que le prochain tournoi en France est encore dans deux ans.

Ce n’est pas un sprint direct vers la Coupe du monde d’ici. Il y a deux Six Nations avant cela et, entre autres tâches, une tournée de trois tests en Nouvelle-Zélande.

Alerte spoiler : l’invincibilité actuelle de l’Irlande ne durera pas jusqu’à la Coupe du monde.

Ce n’est pas une mauvaise chose. Parce que si l’Irlande a vraiment tiré les leçons de ce qui a suivi sa victoire contre les All Blacks en 2018, alors elle aura déjà accepté que des bosses sur la route viendront et quand elle le fera, elle ne pourra pas déclencher une crise.

Pour l’instant, Andy Farrell et son équipe irlandaise peuvent se réjouir du fait qu’ils disposent d’un système désormais entièrement fonctionnel et suffisamment bon pour défier n’importe quelle équipe dans le monde.

C’est une chose totalement différente de battre n’importe quelle équipe dans le monde lorsque les jetons sont vraiment bas lors d’une Coupe du monde.

Mais c’est un bon point de départ.

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