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FA Cup: le passé historique de Wimbledon à Plough Lane et le nouveau chapitre en cours d’écriture


L'ancien stade Plough Lane de Wimbledon photographié en novembre 1987
L’ancienne Plough Lane était la maison de Wimbledon de 1912 à 1991

Ils aiment une bonne histoire à l’AFC Wimbledon ; leur histoire remarquable en est pleine. Samedi, il y en a eu un autre alors qu’Ollie Palmer a marqué le premier but de la FA Cup devant les fans sur Plough Lane depuis plus de 30 ans.

Né en 1992, l’année après que Wimbledon a quitté son ancien terrain de Plough Lane, Palmer était un fan d’enfance et allait à des matchs à Selhurst Park. Lorsqu’en 2002, la Football Association a donné son accord pour que le club déménage à Milton Keynes, il a cessé de les soutenir, comme beaucoup d’autres.

Alors qu’il contournait calmement le gardien de Guiseley pour ramener le ballon à la maison et envoyer son équipe au deuxième tour de la FA Cup avec une victoire 1-0 samedi, il y avait un sentiment de travail accompli à plus d’un titre.

Les supporters locaux dans la foule de 4973 ont apprécié, tout comme ceux qui ont regardé le match depuis les appartements surplombant le nouveau stade Plough Lane, construit dans le cadre de l’accord qui a ramené l’AFC Wimbledon « à la maison ».

Cela ne vivra pas dans les mémoires aussi longtemps que la tête de Lawrie Sanchez en première mi-temps à Wembley en 1988, lorsque le « Crazy Gang » de Bobby Gould a stupéfié Liverpool pour remporter la FA Cup. Mais cela les rapproche de la possibilité de gagner une autre chance de bouleverser le football anglais, dans la compétition qui a contribué à forger leur identité même – avec un match à domicile au deuxième tour contre Gillingham ou Cheltenham à venir.

Certes, avec Wimbledon, il serait imprudent d’exclure quoi que ce soit. Si leur riche histoire sur Plough Lane nous montre quelque chose, c’est que rien n’est impossible pour ce club.

Courte ligne grise de présentation

« Les gens demandent souvent : ‘Quand l’histoire de Wimbledon a-t-elle vraiment commencé ?’ », explique Ivor Heller, directeur commercial de l’AFC Wimbledon et figure centrale de la résurrection du club.

Heller rappelle le parcours de l’équipe en FA Cup de 1974 à 1975. Puis dans la Southern League, dans le cinquième niveau du football anglais, Wimbledon a battu Burnley à Turf Moor au troisième tour, dans l’une des rares occasions où une équipe hors ligue a battu un adversaire de haut niveau sur son propre terrain.

Pour le quatrième tour, ils se sont rendus à Leeds – qui disputerait la finale de la Coupe d’Europe quatre mois plus tard – et ont fait match nul, grâce au gardien Dickie Guy – maintenant président de l’AFC Wimbledon – en sauvant un penalty de Peter Lorimer. Quelque 45 071 spectateurs étaient à Selhurst Park pour la rediffusion, que Leeds a remporté 1-0 grâce à un but contre son camp de Dave Bassett.

Cette course à la coupe a attiré l’attention nationale de Wimbledon à l’époque où les clubs devaient se porter candidats à la Ligue de football. Dans le cadre du système, aboli en 1986, les membres de la ligue devaient voter contre l’un des leurs pour que le club candidat réussisse. Cela n’arrivait pas souvent.

Wimbledon a remporté la Southern League en 1975 et 1976 et a demandé à devenir membre de la Football League les deux années. Ils ont échoué à chaque fois.

Mais une combinaison de la positivité entourant leurs exploits en FA Cup et de leur emplacement – facilement accessible dans le sud-ouest de Londres – signifiait qu’ils ont été élus après un troisième titre consécutif en Ligue du Sud en 1977, alors que Cumbrians Workington a été largué, seul le troisième club à être voté depuis la création de la quatrième division en 1958.

Ce qui a suivi a été l’une des augmentations les plus remarquables du football anglais. Neuf ans plus tard, Wimbledon atteint l’élite anglaise. Deux ans plus tard, en 1988, ils battaient Liverpool à Wembley pour remporter la FA Cup.

De toute évidence, le niveau des joueurs s’est amélioré au fur et à mesure qu’ils montaient dans les ligues. Mais leur stade ne l’a pas fait.

Plough Lane photographié en août 1990
Plough Lane photographié en août 1990 – le début de ce qui serait la dernière saison jouée sur l’ancien terrain

« Plough Lane était la pagaille d’un stade hors ligue », a déclaré Lawrie Sanchez, buteur non seulement du but qui a remporté la FA Cup en 1988, mais aussi du vainqueur à Huddersfield deux ans plus tôt qui a permis à Wimbledon de se hisser dans l’élite.

« Je ne saurais trop insister sur la non-ligue. Pendant toutes ces promotions, le terrain n’avait pratiquement rien dépensé », ajoute-t-il.

« Le tunnel n’était pas plus large que six pieds. Il y a eu un ou deux incidents infâmes là-dedans. Le sol était également en béton. Nous avions tous des poteaux, donc il fallait être assez agile. Quiconque rentrait ou sortait du tunnel était probablement pour finir sur le dos.

« En ce qui concerne les vestiaires, c’était à l’époque de deux remplaçants, donc il y avait à peu près assez de place si le manager se changeait ailleurs. À la mi-temps, ils avaient l’habitude de garder les remplaçants pour que le manager et son assistant puissent parlez. »

Et si c’était pour les locaux, qu’en serait-il de leurs visiteurs ?

« Ils étaient les pires que vous puissiez voir », a déclaré Dennis Lowndes, un fan de longue date qui travaillait au club du côté de la billetterie et fait maintenant partie du personnel au sol.

« Nous avons tout fait pour les rendre inconfortables, y compris mettre de l’eau sur le sol. Ils avaient l’habitude de gémir et de gémir à ce sujet.

« Mon père travaillait dans les vestiaires. C’était un homme de Wolverhampton et quand ils sont arrivés en 1985, il a dit au manager, Tommy Docherty, que c’était la pire équipe des Wolver qu’il ait jamais vue. Docherty s’est retourné contre lui: ‘Comment peux-tu jouer au football dans un endroit comme celui-ci ?' »

Comme Sanchez le dit succinctement : « Les grosses équipes voulaient juste s’en sortir avec le moins de dégâts possible. »

Contrairement aux joueurs de Wimbledon.

« La salle que nous utilisions pour les repas avant les matchs, nous l’avons convertie en bar de joueurs par la suite, puis elle s’est transformée en boîte de nuit le soir », ajoute Sanchez. « Beaucoup de joueurs ont été expulsés de là à 2 heures du matin. »

Mais tout le monde ne l’a pas adopté.

Dans ses notes de programme pour le premier match à domicile de Wimbledon, contre Aston Villa le 26 août 1986, le manager Dave Bassett a condamné le secrétaire de la Football Association, Ted Croker, pour avoir déclaré que les installations de Wimbledon étaient « totalement incapables » d’organiser le football de première division et que c’était « ridicule  » des clubs comme Manchester United et Tottenham devaient s’y rendre.

Un an plus tard, le propriétaire Sam Hammam a utilisé le programme de match pour révéler son intention de quitter Plough Lane, ce qui, selon lui, était « un obstacle à nos plans ambitieux ».

De manière litigieuse, il a ajouté qu’il était « incapable » d’être développé selon la norme requise.

Certains soutiennent encore que cette déclaration était fondamentalement fausse et qu’un stade de 20 000 places aurait pu être construit sur le même site.

Hammam n’était pas d’accord. Et lorsque le rapport Taylor sur la tragédie de Hillsborough a été publié en 1990 et a recommandé aux clubs de s’orienter vers des stades entièrement équipés, des plans de partage du terrain avec Crystal Palace à Selhurst Park ont ​​été mis en place.

« Plough Lane n’était qu’un nœud coulant autour du cou des propriétaires parce qu’il leur convenait de vendre la terre », explique Heller.

« Il n’y a pas eu vraiment d’arguments. Tout a été fait d’une manière qui ne vous a pas donné l’occasion de discuter.

« Il y avait eu beaucoup de discussions mais personne ne pensait que nous allions quitter Plough Lane et ce serait tout. Mais c’est exactement ce qui s’est passé. Il n’y a pas eu de grande fanfare. Labour Lane’.

« C’était la saison serrée et c’était juste fait. Tout semblait très sournois. »

Un ouvrier du bâtiment passe devant une palissade affichant une impression du nouveau stade achevé à Plough Lane
Les fans de Wimbledon font campagne depuis des années pour un retour à Plough Lane

Wimbledon a joué son dernier match à Plough Lane le 4 mai 1991, par coïncidence contre Crystal Palace.

Selhurst Park était à la maison pendant les 11 années suivantes, mais lorsqu’une audience d’arbitrage de la FA a autorisé le club à déménager à Milton Keynes, un nouveau club – l’AFC Wimbledon – a été formé et la fréquentation de l’ancien s’est effondrée.

Jouant à Kingsmeadow, qui abrite désormais l’équipe féminine de Chelsea, l’AFC Wimbledon a attiré en moyenne 3 003 spectateurs en 2002-03, sa première saison dans la division Premier de la Combined Counties League – puis dans le neuvième niveau du football anglais.

Au cours de la même saison, Wimbledon, qui deviendra bientôt Milton Keynes Dons, en a attiré 664 à Selhurst Park pour un match nul en Coupe de la Ligue avec Rotherham.

Le nouveau stade Plough Lane de Wimbledon
Wimbledon a joué son premier match sur le nouveau Plough Lane le 3 novembre 2020 – mais les fans n’ont pu revenir qu’en mai de cette année en raison des restrictions de Covid

Il n’y a que six miles de Plough Lane à Kingsmeadow, mais les gens qui dirigent l’AFC Wimbledon n’ont jamais voulu que ce soit un foyer permanent. Ils voulaient être de retour à Merton, où ils pourraient s’enraciner.

Et dans le chef du Conseil de Merton, Stephen Alambritis, ils avaient un homme qui voulait que cela se produise tout autant qu’eux.

Fan de Fulham élevé dans l’ombre de Craven Cottage, Alambritis a instinctivement pensé que la vue des fans se rendant dans les stades et les projecteurs qui brillaient les nuits sombres était « magique ».

« L’une des premières choses que j’ai faites en tant que leader a été de m’excuser auprès des fans de l’AFC Wimbledon parce que le conseil avait un rôle à jouer dans sa disparition », a-t-il déclaré. « Nous avons abandonné une alliance selon laquelle ce terrain était uniquement destiné au sport, ce qui signifiait que Sam Hammam pouvait vendre l’ancien stade pour le logement. »

Alambritis a rencontré Heller et le directeur général de l’AFC Wimbledon, Erik Samuelson. Un lien s’est formé presque immédiatement.

« Ce que j’ai obtenu de ces deux-là était une vraie cohérence et continuité, c’était les deux avec qui j’avais affaire et c’étaient les deux qui reviendraient », dit-il.

« Avec quelque chose comme ça, les conseils peuvent être flous. Je devais dire que ces deux gars représenteront le club de football. Ils sont authentiques et ils sont dans le coup. C’est une belle histoire. Nous avons fait une erreur il y a des années, ayons-les arrière. »

Alambritis a obtenu une stipulation d’intensification du sport sur le Wimbledon Greyhound Stadium, 250 mètres plus loin le long de Plough Lane d’où Wimbledon avait l’habitude de jouer. Avec le déclin des courses de lévriers, Alambritis s’est adressé à la société qui avait prêté de l’argent au propriétaire du stade et a conclu un accord impliquant le conseil municipal, l’AFC Wimbledon et la société immobilière Galliards.

« J’aime faire bouger les choses et de quoi les gens se souviennent? Des choses qui sortent du sol », a-t-il déclaré. « J’avais une vision que les choses se passeraient avec moi en tant que leader, que les gens passeraient quelque part et diraient » il y a un stade de football qui n’était pas là avant « . »

En plus du stade, qui peut être agrandi de sa capacité actuelle de 9 125 à 20 000 si la demande le justifie, il y avait 850 logements « dont 32% sont abordables », précise Alambritis.

Ollie Palmer célèbre
Palmer (deuxième à droite) célèbre son but vainqueur contre Guiseley

Il n’a pas obtenu tout ce qu’il voulait – le code postal de l’AFC Wimbledon est SW17, qui appartient à Wandsworth – et le bureau de poste a rejeté la demande d’Alambritis de le changer en SW19, qui est Merton et quel était l’ancien terrain.

Mais, essentiellement, Wimbledon était de retour. Tout ce dont ils avaient besoin, c’était de l’argent pour construire le terrain. Un vaste exercice de génération de revenus a été entrepris et lorsque l’auteur et fan John Green a donné l’impulsion finale avec son propre don important, les travaux de construction ont commencé. Le 3 novembre 2020, le club est revenu à Plough Lane pour une rencontre de League One avec Doncaster. Malheureusement, aucun fan n’était là pour le voir.

« Dans un sens, c’était génial, mais jouer dans le sol sans fans était destructeur d’âmes », a déclaré Heller.

« C’était horrible. Tu es là avec un tas de fantômes. Tu as commencé à ne plus pouvoir imaginer ce que ça allait être avec des gens dedans. »

Heller a réalisé son souhait au début de la campagne actuelle de League One, lorsque Bolton était le visiteur de la première journée pour un incroyable match nul 3-3 alors que l’AFC Wimbledon revenait de 3-1.

Le nouveau stade n’a pas l’odeur de l’ancien hot-dog et de l’oignon dont Heller se souvient de sa jeunesse, en regardant le football à l’ancien dans les années 1970. La forte bouffée de liniment ne sort pas non plus des vestiaires si vous vous trouvez assez près.

Mais, situé juste de l’autre côté de la rivière Wandle et de l’énorme pylône électrique qui figure sur tant de photos de l’ancien terrain, il a des sièges sur rail, comme il sied à un stade moderne. L’espace est maximisé – le site lui-même n’est probablement pas plus grand que l’ancien, et il y a une couverture pour les spectateurs sur les quatre côtés, ce que l’ancien Plough Lane n’avait pas.

Il contient également des bannières appropriées proclamant : « Les Dons sont de retour », « Nous sommes la résurrection », « Il y a une lumière qui ne s’éteint jamais » et « Gardez la foi ».

Et, alors que certains problèmes monétaires doivent encore être résolus étant donné qu’un prêt relais faisait partie du financement initial, les dirigeants du club acceptent de devoir faire face à des questions de football quotidiennes – samedi qui incluaient un style de jeu perçu comme négatif – plutôt qu’existentiel. ceux.

Qui sait où le voyage les mènera.

« Après ce que nous avons vécu, qui veut me dire ce que je peux rêver et ce que je ne peux pas ? Qui veut nous mettre un plafond de verre ?

« Nous partons d’une base beaucoup plus grande que lorsque nous sommes entrés dans la ligue en 1977, je peux vous le dire. »

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